La verità sull'infame incidente di McDonald's / Hot Coffee

La verità sull'infame incidente di McDonald's / Hot Coffee

La famigerata battaglia legale "Hot Coffee" di McDonald's è considerata da molti come un esempio preminente di una causa frivola. La storia generale viene spesso raccontata che una donna di nome Stella Liebeck visitò un drive-thru di McDonald's e acquistò una tazza di caffè. Poi si allontanò con il caffè seduto tra le sue gambe mentre rimuoveva anche il coperchio. Quella combinazione ha fatto rovesciare il caffè sulle sue ginocchia. Le conseguenti ustioni le hanno permesso di presentare la causa e vincere quasi $ 3 milioni da McDonald's.

Mentre quella spesso ripetuta rende una storia divertente, è un po 'rimossa da ciò che è realmente successo e perché Liebeck è riuscito a vincere il caso.

Stella Liebeck aveva settantanove anni nel febbraio del 1992 quando lei e suo nipote attraversarono il drive-thru in un McDonald's ad Albuquerque, nel New Mexico. L'impiegato del negozio in pensione si sedette sul sedile del passeggero dell'auto di suo nipote quando comprò un caffè, e parcheggiò la macchina nel parcheggio del ristorante in modo da poter aggiungere zucchero e panna al suo drink con la macchina ferma.

Liebeck teneva la tazza tra le sue gambe (la sonda Ford in cui si trovava non aveva i portabicchieri) mentre rimuoveva il coperchio e la tazza scivolò. Versò il caffè in seguito stimato tra i 180 ei 190 gradi Fahrenheit su tutte le gambe e l'inguine. I suoi pantaloni della tuta assorbivano il caffè estremamente caldo e lo tenevano contro la sua pelle, peggiorando la ferita. Il risultato è stato ustioni di terzo grado oltre il 6% del suo corpo e altre ustioni con un ulteriore 10%. Ha trascorso otto giorni in ospedale per curare le ustioni ai genitali, alle gambe e al sedere. Durante quel periodo, ha perso il 20% del suo peso corporeo (portandola a 83 libbre) e ha dovuto subire innesti cutanei e una procedura in cui i medici rimuovono il tessuto morto da una ferita, noto come debridement. Le ustioni l'hanno anche lasciata con cicatrici significative e parzialmente disabilitata per due anni.

Quando Liebeck contattò per la prima volta McDonald's per far sapere loro cosa era successo, chiese loro di coprire il costo delle sue spese mediche. Secondo quanto riferito, voleva circa $ 11.000. McDonald's sentiva che, poiché non avevano davvero nulla a che fare con il modo in cui il caffè veniva versato, non potevano essere ritenuti responsabili, ma le offrivano un pagamento di $ 800. Rifiutò la loro controfferta e assunse un avvocato.

L'avvocato del Texas Reed Morgan accettò di occuparsi del caso di Liebeck. Questo è accaduto per essere la seconda volta di Morgan che affronta il caffè bollente di McDonald's. Anni prima rappresentò una donna di Houston che ricevette anche ustioni di terzo grado dal caffè di McDonald's. Tale causa è stata risolta in via extragiudiziale con l'attore che ha ricevuto $ 27.500 di danni.

Questi due casi non erano gli unici con cui McDonald's si occupava della temperatura di scottatura del caffè. Tra il 1982 e il 1992, il gigante del fast food ha ricevuto più di 700 segnalazioni di clienti che bruciavano caffè e pagato oltre $ 500.000 per risolvere cause legali relative al caffè. Alcune delle ferite riportate hanno una sorprendente somiglianza con quelle subite da Liebeck, inclusi molti casi di ustioni di terzo grado.

Morgan si è offerto di risolvere il caso prima che arrivasse al processo per la somma di $ 300.000, ma il team legale di McDonald ha di nuovo rifiutato. Entrambe le parti hanno anche partecipato alla mediazione in vista del processo con giuria nell'ordine del giudice, e il mediatore ha raccomandato a Liebeck di pagare una somma di $ 225.000.

Di nuovo, McDonald's ha rifiutato. Perché erano così irremovibili in questo caso e non molti altri simili che si sono verificati prima non è chiaro. Alcuni ipotizzano che McDonald's volesse risolvere la questione una volta per tutte per evitare di dover continuare a trattare queste frivole cause di caffè bollente, ma scegliendo un caso in cui una donna fragile e anziana che è stata gravemente bruciata, forse non era il piano più intelligente se quello era la loro motivazione. In ogni caso, il processo è andato avanti, durando sette giorni nell'agosto del 1994.

Il team legale di McDonald ha sostenuto che Liebeck non è riuscito a minimizzare la possibilità di lesioni tenendo il caffè tra le sue cosce in primo luogo e avrebbe dovuto rimuovere immediatamente i suoi pantaloni della tuta dopo aver versato il caffè. Hanno anche affermato che avrebbero dovuto abbassare la temperatura del caffè a livelli sgradevoli per eliminare completamente il rischio di tali ustioni.

L'equipaggio di Liebeck ha risposto che a 190 gradi Fahrenheit, la temperatura attorno alla quale serve il caffè di McDonald's, bastano solo tre secondi per produrre ustioni di terzo grado, e che abbassare la temperatura a 160 gradi sarebbe molto più sicuro, avendo bisogno di circa 20 secondi causare ustioni di terzo grado simili. (Va notato che le ultime stime presentate dal team di Liebeck non si allineano con i dati della American Burn Association, vedi grafico da loro a destra.)

Le testimonianze di un responsabile del controllo qualità di McDonald's, Chris Appleton, quando interrogate dall'avvocato di Liebeck, Reed Morgan, hanno rivelato che sapeva, naturalmente, che il caffè servito a quelle temperature era pericoloso.

"D: [Y] sai, infatti, che il caffè è un rischio, vendendolo a 180-190 gradi, vero?

A: Ho già testimoniato, il fatto che questo caffè può causare ustioni.

D: È pericoloso a questa temperatura?

A: A quella temperatura elevata il caffè è un pericolo. "

Appleton ha poi affermato che i clienti non potevano bere tranquillamente il caffè entro i primi minuti dal ricevimento senza misure di raffreddamento. Era anche sul lato ricevente delle domande di Morgan quando l'avvocato guidava a casa la negligenza della compagnia per sicurezza quando si rifiutavano di cambiare le loro procedure.

"Q: ... Sono curioso perché ti ho mostrato qui le registrazioni di circa 700 persone che sono state bruciate [dal caffè di McDonald's]. Ovviamente, a 700 persone bruciate non è un numero abbastanza alto per abbassare il calore. Hai in mente un numero di quante persone dovrebbero essere bruciate per farti diventare così preoccupato da insistere sul fatto che gli specialisti della masterizzazione dovrebbero essere consultati e qualcosa da fare per vendere questo caffè a una temperatura più bassa?

A: No, non ho un numero in mente. "

Appleton ha anche affermato che la società non ha alcuna intenzione di modificare le sue politiche sulla temperatura del caffè, nonostante quello che è successo a Liebeck e altri prima di lei, affermando: "Ci sono rischi più gravi nei ristoranti".

Un altro testimone di McDonald's, l'ingegnere P. Robert Knaff, ha osservato che il numero di feriti era statisticamente insignificante se misurato contro la vendita annuale di miliardi di tazze di caffè.

Anche se inequivocabilmente vero per tutti i punti di vista, essere apparentemente indifferenti nei confronti degli infortuni ai clienti è stato il vero motivo per cui McDonald's ha perso questa causa altrimenti frivola, almeno secondo le interviste rilasciate da alcuni dei giurati dopo il fatto.

Come ha fatto notare il giurato Jerry Goens, prima del caso, ha pensato che fosse un po 'sciocco e che "non era convinto del motivo per cui avevo bisogno di essere lì per sistemare una fuoriuscita di caffè".

Nel corso del processo, tuttavia, le opinioni dei giurati sono cambiate, non tanto per quello che è successo a Liebeck o per le circostanze del caso specifico, ma, come ha notato uno dei giurati, Jack Elliot, il disprezzo apparentemente "insensibile". per la sicurezza delle persone "che McDonald's ha esposto nel caso. Un altro giurato ha osservato che "c'era una persona dietro ogni numero e non penso che la società avesse un'importanza sufficiente per questo".

Presumibilmente fare affermazioni del genere in questo modo se Liebeck non fosse così vecchio, questo non sarebbe stato tanto un problema (con le sue bruciature probabilmente meno severe se avesse la pelle di una persona più giovane, secondo McDonald's) non aiutare l'azienda in questo senso.

La giuria ha trascorso poco tempo decidendo che McDonald's era responsabile per le ferite di Liebeck. Inizialmente le hanno assegnato $ 200.000 per le sue ferite, ma hanno ridotto tale cifra a $ 160.000 dopo aver deciso che Liebeck aveva il 20% della responsabilità per l'incidente. Poi hanno assegnato i suoi danni punitivi, o danni usati per inviare un messaggio alla parte responsabile, per un importo aggiuntivo di $ 2,7 milioni. I giurati hanno raggiunto la cifra di $ 2,7 milioni dopo aver determinato, secondo le loro stime, che McDonald's vendeva circa $ 1,35 milioni di caffè al giorno e il premio dovrebbe equivalere a due giorni di vendite di caffè per l'azienda.

Tuttavia, Liebeck in realtà non si avvicinava a quella somma di denaro, almeno per quanto riguarda i record pubblici. Il giudice nel caso ha ridotto i danni punitivi a $ 480.000, portando il giudizio totale a $ 640.000. Entrambe le parti hanno impugnato la decisione, ma i loro appelli non sono mai stati ascoltati in quanto hanno concordato un accordo non divulgato durante la mediazione, che si pensa sia stato inferiore a $ 600.000.

Il verdetto e il caso in realtà hanno funzionato per McDonald's. L'opinione pubblica sull'argomento si è quasi schierata con McDonald's, una cosa rara per casi di tipo "little guy vs. corporation". E ora l'intero paese, e oltre, stava discutendo e difendendo McDonald's e notando il fatto che McDonald's era un posto dove si poteva ottenere una tazza di caffè economica e bollente.

Quindi, qualcosa è cambiato a seguito del verdetto? Non proprio. Un cambiamento che è accaduto è che McDonald's e altre società hanno iniziato a mettere grandi etichette di avvertimento sulle loro bevande calde per avvertire i consumatori che, beh, sono bollenti.

Tuttavia, non sembravano ridurre la temperatura del loro caffè, né altri venditori di caffè, visto che lo standard industriale era ancora tipicamente quello di produrre caffè a circa 200 gradi Fahrenheit e venderlo a circa 180 gradi Fahrenheit o giù di lì, dare o prendere dieci gradi. Risulta che i clienti in realtà preferiscono molti tipi di caffè caldi ...

Pertanto, per evitare il più possibile simili e frivole cause legali, la soluzione è stata in gran parte lo sviluppo di migliori progetti di contenitori per ridurre al minimo il rischio di spargimento del liquido bollente in primo luogo.

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