Il disastro della diga di San Francesco

Il disastro della diga di San Francesco

Il 12 marzo 1928 alle 23:57 circa, la St. Francis Dam si ruppe. 12,4 miliardi di litri d'acqua che si supponeva riempissero i lavandini, le vasche da bagno e le bocche dei residenti di Los Angeles stavano ora precipitando lungo il San Francisquito Canyon.

Alle 23:58, le linee elettriche che circondavano la diga si sono spezzate e la centrale elettrica numero due è stata distrutta, oscurando le città circostanti in un momento in cui avevano disperatamente bisogno di luce. Alle 12:03, il muro di 140 metri d'acqua appiattito la città di fortuna accanto alla diga che ospitava i lavoratori (e le loro famiglie) assunti per costruire e mantenere la diga.

All'una del mattino, l'acqua aveva cancellato ponti, strade allagate e ucciso 150 persone. Alle 2 del mattino, le sirene echeggiavano attraverso l'area avvertendo la gente dell'acqua in arrivo. I cittadini si arrampicano su terreno più elevato. Alla fine, alle 5:30 del mattino, gli oltre 12 miliardi di litri d'acqua hanno trovato una via di fuga. Dopo un viaggio di 54 miglia, l'acqua si riversò nell'Oceano Pacifico trasportando detriti, bestiame, case distrutte, centinaia di corpi e la carriera di uno dei più celebri ingegneri civili della storia americana.

Come un irlandese nato, William Mulholland è sempre stato affascinato dall'acqua. Ha vissuto in Irlanda fino all'età di 15 anni, quando non riusciva più a sopportare le pestaggi di suo padre. Scappò e si unì alla marina mercantile britannica. Il suo amore per il mare lo teneva in viaggio via mare fino a Pittsburgh, dove viveva con suo zio. L'avventura continuava a chiamare e Mulholland si diresse verso ovest, dove si fermò a San Francisco prima di arrivare nella sua nuova casa, la Città degli Angeli.

Nel 1880, Los Angeles era appena diventata una città incorporata trent'anni prima. La ferrovia era arrivata da poco, portando un afflusso di persone. Questa era una nuova città occidentale e c'erano più di alcuni servizi civili che dovevano ancora essere forniti. Portare l'acqua ai cittadini della città era uno di questi.

Mulholland fu assunto come "zanjero", qualcuno che scavava e manteneva fossati d'acqua per distribuire il bene prezioso alla comunità. Il fiume Los Angeles era la principale fonte di acqua per la città, ma con il crescere della città, aumentava anche la domanda di acqua. Il fiume Los Angeles da solo non lo avrebbe tagliato e Mulholland lo sapeva. Con i suoi tempi di inattività e il magro risparmio, ha comprato libri e si è formato sulla geologia, ingegneria, matematica e idrologia. Impressionò i suoi superiori e rapidamente passò attraverso i ranghi, da scavatore di fossati a caporeparto a sovrintendente. Nel 1902, la città formò ufficialmente il Dipartimento dell'Acqua di Los Angeles e William Mulholland, autodidatta e autodidatta, fu nominato Capo Ingegnere.

Poco dopo la sua nomina, Mulholland e il sindaco Frederick Eaton hanno iniziato quella che sarebbe diventata nota come la California Water Wars. Sapevano che la città aveva bisogno di acqua e Owens Valley, a 222 miglia da Los Angeles, ce l'aveva. Attraverso loschi affari, inganni, offerte lowball, mentire e manovrare il governo federale, la coppia riuscì a ottenere i diritti sull'acqua di Owens Valley per Los Angeles. Ora avevano solo bisogno di trovare un modo per far viaggiare l'acqua per 222 miglia fino al suo vicino di città. Nel 1908, la costruzione dell'Acquedotto di Los Angeles iniziò sotto la direzione di William Mulholland.

"Eccolo. Prendilo. "Quando Mulholland pronunciò queste parole il 3 novembre 1913 alla cerimonia di apertura dell'Acquedotto di Los Angeles, certamente comprendeva la mentalità del governo della città riguardo all'acqua. Lo stretching di 233 miglia e il costo di 23 milioni di dollari (corretto per l'inflazione, costerebbe oltre 530 milioni di dollari nel 2013), l'acquedotto di Los Angeles era la struttura più lunga e ambiziosa del mondo. Fu un risultato notevole nell'ingegneria civile, ma ciò non significava che tutti concordassero sulla sua esistenza. Proprio quando è stato aperto per la prima volta al settore idrico, i contadini radicali della Valle di Owens, impazziti per il fatto che la loro acqua venisse loro tolta, hanno tentato di sabotare l'acquedotto. Attraverso la dinamite e le dighe, i contadini fecero capire a Mulholland che aveva bisogno di serbatoi d'acqua a disposizione per la sua città nel caso in cui l'acquedotto fosse mai uscito di comune accordo. In tutta la città, ha scelto sei località per i bacini idrici. Sepolto nel profondo del San Francisquito Canyon, la diga di San Francesco doveva essere la più ambiziosa.

La costruzione della diga di St. Francis iniziò nel 1924 e terminò nel 1926, in anticipo sui tempi e sotto il budget, una tendenza per un progetto guidato da Mulholland. Il 13 maggio 1926, con pochissima fanfara, il cancello si aprì e il serbatoio cominciò a riempirsi. La diga si riempì a una velocità di 70 milioni di galloni al giorno fino al suo esaurimento, mantenendo per oltre due anni il valore dell'acqua per la città. Inoltre, c'era la speranza che sarebbe diventata un'attrazione turistica, un luogo in cui la gente potesse meravigliarsi di un altro miracolo di Mulholland.

Meno di dieci mesi dopo, le crepe, sia in senso figurato che letterale, iniziarono a formarsi nella diga. Mulholland era un frequente visitatore del sito, ispezionava regolarmente la diga e veniva interrogato dal dannato Tom Harnischfeger. Harnischfeger era una presenza costante, viveva in una capanna accanto alla diga con il suo giovane figlio e la sua ragazza.

Mulholland, tuttavia, non si è mai preoccupato troppo delle crepe riportate da Harnischfeger, attribuendole alle variazioni di temperatura e alla normale contrazione del materiale.La mattina del 12 marzo 1928, Harnischfeger stava facendo il suo giro normale quando scoprì una crepa che perdeva acqua con un colore infangato. Ciò riguardava Harnischfeger perché aveva il potenziale di significare che l'acqua stava erodendo le fondamenta della diga.

Chiamò immediatamente Mulholland per venire a dare un'occhiata. Mulholland arrivò rapidamente, ma determinò che la perdita non era nulla di cui preoccuparsi. Arrivò alla conclusione che l'aspetto fangoso dell'acqua era dovuto a lavori che erano stati fatti di recente che lasciavano una notevole quantità di terreno allentato nell'area. Dopo una breve ispezione di tutta la diga, Mulholland tornò a Los Angeles fiducioso che non c'erano grossi problemi e la sua acqua era al sicuro.

Ore dopo, questo non è stato il caso. Alle 23:57 e circa trenta secondi, la diga si ruppe. Tom Harnischfeger e la sua famiglia furono le prime vittime. Quando venne la luce del giorno e fu rivelata la devastazione del viaggio di 54 miglia dell'acqua, divenne evidente quale fosse stata una tragedia. Oltre un migliaio di case cancellate e circa 450 vite perse. È stato il più grande fallimento della storia dell'ingegneria civile americana fino a questo punto.

La ricerca e il soccorso iniziarono immediatamente. Trattori ordinati attraverso le macerie, sperando di trovare sopravvissuti. Più spesso che no, non l'hanno fatto. Aiuti e volontari sono arrivati ​​a frotte. Lavorarono fino a notte fonda, con gli Universal Studios che fornivano proiettori giganti solitamente usati solo per i film. C'era una prima convinzione che i sabotatori di Owens Valley fossero dietro questo orribile atto, ma dopo una breve indagine, divenne chiaro che questo era il risultato di una diga imperfetta. William Mulholland fu devastato.

Mentre una città piangeva e tentava di ricostruire, Mulholland cercava di capire cosa fosse andato storto. Scosso nel profondo, è stato ripetutamente interrogato su come questo potrebbe essere successo. Vari comitati e l'inchiesta del coroner rivelarono che il pavimento del canyon, pieno di terra rossastra e soffice, non avrebbe mai dovuto essere costruito su una diga. Molti anni dopo, si scoprì che il canyon era la sede di numerose frane antiche, qualcosa che gli ingegneri degli anni '20 non avrebbero mai potuto conoscere.

Al suo attivo, Mulholland si è assunto tutta la colpa. Durante le numerose interviste, audizioni e riunioni del consiglio, Mulholland ha detto: "Non incolpare nessuno, basta che lo attacchi a me. Se c'è stato un errore nel giudizio umano, io ero l'umano, e non cercherò di legarlo a nessun altro ".

Sebbene la commissione ufficiale, l'Inchiesta del coroner, abbia liberato Mulholland dall'essere penalmente responsabile del fallimento della diga, ha detto che il disastro è stato causato da un "giudizio tecnico" e ha raccomandato che "La costruzione e l'operazione di una grande diga non dovrebbero mai essere lasciate al giudizio esclusivo di un uomo, non importa quanto sia eminente. "

William Mulholland si ritirò dal Dipartimento dell'Acqua nel novembre 1929, solo otto mesi dopo la rottura della diga di St. Francis. Sarebbe morto meno di sei anni dopo, il cuore spezzato e con un'eredità per sempre offuscata.

Oggi è ancora possibile trovare rovine della diga di San Francesco nel San Francisquito Canyon. Grossi blocchi di cemento grigio e inferriate arrugginite troppo ricoperte sono i resti del successo e del fallimento di uno dei più grandi progetti di ingegneria civile americani. Il sito è ancora utilizzato dal Dipartimento per l'acqua e il potere di Los Angeles per le posizioni delle centrali elettriche. La tragedia che è accaduta lì è commemorata come California Historical Landmark # 919 e con una targa che recita,

Il 12 marzo 1928, poco prima di mezzanotte, crollò e invase oltre dodici miliardi di litri d'acqua ruggendo lungo la valle del fiume Santa Clara. In questo sono state perse oltre 450 vite, uno dei più grandi disastri della California.

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