Perché il mercurio nel pesce è un problema oggi?

Perché il mercurio nel pesce è un problema oggi?

Tossico per l'uomo, per causare danni, il mercurio deve prima entrare nei nostri corpi, sia quando lo inaliamo, lo mettiamo in una ferita aperta o lo mangiamo. Mentre è presente naturalmente, le attività umane, incluse le centrali a carbone, hanno inviato nell'aria enormi quantità di mercurio. Più specificamente, circa la metà del mercurio presente nell'aria proviene da fonti naturali come le eruzioni vulcaniche, mentre l'altra metà è il risultato dell'attività umana. La maggior parte di questo, circa il 65%, proviene da fonti di combustione stazionarie, principalmente centrali a carbone. La più grande fonte umana di mercurio atmosferico è il 18% derivante dalla lavorazione di metalli non ferrosi (in particolare l'oro, che rappresenta più della metà di quel 18%), quindi circa il 6% dalla produzione di cemento, tra le altre fonti relativamente minori .

Una volta che il mercurio è nell'aria, alla fine cade negli oceani, nei laghi e nei fiumi, quindi trova la sua strada nei pesci, che vengono mangiati dagli umani, con il mercurio immagazzinato nei nostri tessuti grassi (come quelli che si trovano nelle cellule cerebrali) con terribili conseguenze.

Esistono tre forme primarie di mercurio; in ordine crescente di tossicità sono elementali (Hg), inorganici (HgII) e organici. Il mercurio elementare è il tipo che è solido a temperatura ambiente (e sembra argentato); questa forma evapora quando riscaldata ed è tossica quando entra nel corpo (come quando viene inalata).

Il mercurio che si trova nelle emissioni delle centrali elettriche è una combinazione di Hg e HgII, e questo è ciò che alla fine viene depositato in corpi idrici. Una volta lì, Hg e HgII vengono trasformati (metilati) nel tipo più pericoloso di mercurio, organico e, in particolare, metilmercurio (MeHg). Fino a poco tempo fa, non eravamo abbastanza sicuri di come l'ambiente acquatico avesse subito un cambiamento così disastroso.

Ora sappiamo che certi batteri sul fondo marino, compresi quelli che riducono il solfato e il ferro, sono metilanti di Hg (nel senso che trasformano meno mercurio tossico nel metilmercurio assassino). I ricercatori hanno recentemente identificato una proteina (hgcA) in alcuni di questi metanogeni, come Desulfovibrio desulfuricans, che "prende un gruppo metilico da un composto di folato e lo passa al mercurio", quindi, forse formando "componenti chiave del percorso di metilazione del mercurio nei batteri".

Indipendentemente da ciò, in un modo o nell'altro, il mercurio si trasforma in MeHg, entra nella catena alimentare e bioaccumula (vale a dire, i livelli continuano ad essere acquisiti più velocemente di quanto non siano persi). Al livello più basso della catena, il fitoplancton (piccole alghe monocellulari) assorbe MeHg dal loro ambiente prima di essere mangiato da uno zooplancton leggermente più grande. In questa fase, alcuni MeHg vengono assimilati ma il piccolo animale è in grado di eliminarne la maggior parte con i suoi prodotti di scarto.

Tuttavia, lo zooplancton viene mangiato da piccoli pesci e, man mano che il processo di assimilazione si ripete, viene assorbito più mercurio. I pesci più piccoli vengono a loro volta mangiati da pesci sempre più grandi ea questo livello il mercurio è "altamente assimilato e perso estremamente lentamente". Così, in pesci longevi al vertice della catena alimentare come il tonno pinna blu e Ahi, il pesce spada , glaucomi, marlin, re sgombri, rugginose e squali, i livelli di metilmercurio, in particolare nei filetti, possono essere molto alti. Il Consiglio nazionale per la difesa delle risorse (NRDC) raccomanda che questi pesci siano evitati.

Perché? Il mercurio, e in particolare il MeHg, è una neurotossina che interferisce sia con il cervello sia con il sistema nervoso. Particolarmente dannoso per lo sviluppo di feti e bambini piccoli, anche a basse dosi l'esposizione al mercurio nell'uomo può causare uno sviluppo ritardato nel parlare e nel camminare, interferire con l'attenzione e causare difficoltà di apprendimento. Infatti, alte dosi di mercurio prenatale o durante l'infanzia possono portare a sordità, cecità, paralisi cerebrale e ritardo mentale.

Gli adulti esposti al mercurio possono soffrire di tremori, perdita della vista, intorpidimento delle dita delle mani e dei piedi e persino perdita di memoria. Alcuni dati suggeriscono che l'esposizione al mercurio può addirittura portare a malattie cardiache.

Negli ultimi anni, l'Environmental Protection Agency (EPA) ha promulgato regole per aiutare a ridurre le emissioni di mercurio e tossine atmosferiche (MATS) dalle centrali elettriche. Ad esempio, le emissioni di mercurio prodotte dagli impianti a carbone devono essere ridotte del 90%, le emissioni di gas acido dell'88% e le emissioni di biossido di zolfo del 41%. L'agenzia stima che una volta che gli standard MATS saranno pienamente implementati, "preverrà fino a 11.000 decessi prematuri e fornirà $ 90 miliardi in benefici per la salute ogni anno". Si prevede che i costi delle centrali elettriche a olio e carbone per implementare gli standard raggiungano circa $ 9,6 miliardi ogni anno.

Fatti del bonus:

  • Un giorno sul pianeta Mercurio (cioè, il tempo impiegato per ruotare attorno al suo asse una volta) dura 176 giorni terrestri. Un anno su Mercurio (cioè la quantità di tempo per cui Mercurio orbita attorno al Sole una volta) è di 87.97 giorni terrestri. In questo senso, rimane giorno per un anno intero su Mercurio e rimane notte anche per un anno intero.
  • I pesci sono principalmente carni bianche perché non hanno mai bisogno dei loro muscoli per sostenere se stessi e quindi hanno bisogno di molto meno mioglobina o talvolta di nulla in alcuni casi; galleggiano, quindi il loro utilizzo muscolare è molto inferiore, ad esempio, a una mucca da 1000 libbre che cammina molto e deve affrontare la gravità. In genere, l'unica carne rossa che troverai su un pesce è intorno alle pinne e alla coda, che vengono utilizzate quasi costantemente.
  • La proteina metilante potenzialmente mercuriale sopra menzionata, l'hgcA, è presente in almeno una specie di batteri che vive nel tratto digestivo umano.
  • Oltre a evitare i pesci con i livelli di mercurio più alti (elencati sopra), l'NRDC raccomanda quanto segue: mangiare solo 3 porzioni o meno un mese di pesce azzurro, spigola cilena, sgombro spagnolo, cernia e tonno albacora in scatola e tonno pinna gialla. Altri pesci che possono essere mangiati un po 'più frequentemente, ma non più di 6 volte al mese, merluzzo dell'Alaska, crocchetta del Pacifico, halibut, pesce persico d'acqua dolce, aragosta, mahi mahi, carpa, spigola nera e rigata, rana pescatrice, luce in scatola e tonno saltato, jacksmelt, skate, sablefish e trota di mare.
  • I frutti di mare che possono essere consumati liberamente comprendono pesce gatto, vongole, alici, granchi, aragoste, croaker atlantico, passera, aringa, nasello, eglefino, butterfish, sgombri del Nord Atlantico, ostriche, pesce persico, salmoni, sardine, capesante, merlani, passere, gamberetti , Shad americana, suola del Pacifico, calamaro, tilapia, trota, merlano e coregone.

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