Frederick Banting e la scoperta relativamente recente che ha salvato centinaia di milioni di vite

Frederick Banting e la scoperta relativamente recente che ha salvato centinaia di milioni di vite

Secondo l'Organizzazione Mondiale della Sanità, circa 347 milioni di persone in tutto il mondo hanno il diabete. Poiché i trattamenti per il diabete sono così comuni oggi, può essere facile dimenticare che la malattia può essere fatale. In realtà, è circa la settima causa di morte in tutto il mondo. Fortunatamente, molte persone con diagnosi di diabete oggi godono di una vita sana, altrimenti normale, grazie ai progressi nel trattamento e in particolare l'insulina. Tuttavia, questo sviluppo è relativamente recente e solo 100 anni fa per ricevere una diagnosi di diabete doveva essere condannato a una vita di fame e morte prematura.

Conosciuto dagli antichi, il diabete è una delle prime malattie mai classificate. Sia gli indiani del periodo vedico che gli egiziani lo sapevano, e il primo lo riconosceva dal fatto che l'urina dei suoi sofferenti era così dolce da attirare le formiche. All'inizio, una diagnosi di diabete mellito era una condanna a morte.

Alla fine del I millennio i suoi sintomi erano ben noti: eccessiva, dolce degustazione (si, assaggio) di urina, sete eccessiva, appetito anormale e talvolta persino cancrena. I primi trattamenti includevano una miscela di fenungreek, lupino, trigonnella e semi di zedoary, una combinazione che a volte viene ancora utilizzata oggi per ridurre l'escrezione di zucchero.

All'alba del 20 ° secolo, i principali specialisti del diabete sostenevano quello che alcuni chiamavano una dieta da fame, "non come cura, ma per alleviare i sintomi e la massima estensione della vita". Difficilmente una soluzione, altri ricercatori hanno iniziato ad esplorare trattamenti più sani per i pazienti .

Uno di questi era Frederick Banting, un medico canadese. Nel 1920, aveva l'idea che un prodotto potesse essere estratto dal pancreas che poteva essere usato per invertire gli effetti del diabete.

Banting non ha tirato fuori questa idea dal nulla. Trent'anni prima, nel 1889, due tedeschi, un fisiologo, Oskar Minkowski, e un medico, Joseph von Mering, avevano scoperto che il pancreas regolava il glucosio. Conducendo diversi esperimenti che rimuovevano il pancreas (da un cane) o legavano il condotto che andava da esso all'intestino, scoprirono che i cani che avevano completamente rimosso il pancreas morivano di diabete, ma quelli che avevano solo il dotto digestivo legato non ha sviluppato la condizione. Chiaramente, hanno ipotizzato, il pancreas prodotto qualcosa che ha impedito il diabete.

Basandosi su questa idea, Banting credeva che se un pancreas sano fosse stato privato del nutrimento, avrebbe perso la sua capacità di produrre succhi digestivi, ma le sue cellule rimanenti potrebbero essere utilizzate per creare un prodotto antidiabetico.

Un semplice dottore con solo una laurea, Banting aveva bisogno dell'aiuto di un ricercatore professionista e alla fine si arruolò con l'aiuto del professore dell'Università di Toronto, John Macleod. Macleod permise a malapena a Banting di usare un po 'di spazio in laboratorio e gli diede dieci cani e un assistente, Charles Best.

Nell'estate del 1921, Banting e Best rimossero per la prima volta un pancreas da un cane, dandogli il diabete. Poi hanno "ligato" il pancreas di un altro, interrompendo il suo nutrimento. Dopo che è degenerato, lo hanno rimosso, mozzettato, congelato in una speciale acqua salata, macinato e iniettato nel cane ormai diabetico.

Il povero cane migliorò e Banting e Best scoprirono che alcune iniezioni giornaliere mantenevano il cane sano. Questo finalmente impressionò Macleod che fornì loro più fondi e un laboratorio migliore. Sebbene Banting e Best inizial- mente chiamassero il loro trattamento "isletina", si posero la proposta di Macleod di "insulina". Il nome deriva dal latino "insula", che significa "isola".

Più tardi nel corso dell'anno, Bertram Collip, un biochimico, si unì alla squadra, e passò dall'uso del pancreas di cane piccolo a quelli più grandi trovati nelle mucche. Alla fine hanno appreso che il restringimento del pancreas non era necessario, poiché i pancreas interi e adulti funzionavano bene.

Collip era stato introdotto per aiutare a purificare l'insulina e determinare la dose corretta per l'uomo. Le prime due cavie umane furono Banting e Best che si iniettarono da sole; anche se hanno sofferto di vertigini e debolezza, altrimenti non ha avuto effetti negativi. Durante questo periodo, Collip scoprì che il glucosio aiutava ad alleviare i sintomi di un'overdose di insulina.

Il primo diabetico umano a provare l'insulina è stato Leonard Thompson, un quattordicenne di Toronto che era vicino alla morte quando ha iniziato il processo nel gennaio 1922. Poco dopo, ha riacquistato la salute.

Un altro argomento precedente fu Elizabeth Hughes, figlia di un importante americano, Charles Evans Hughes, Sr., che all'epoca era il Segretario di Stato degli Stati Uniti. (Più successivamente ha continuato a diventare il giudice supremo della Corte suprema). Prima di insulina, Elizabeth è stata trattata con una dieta da fame con un successo limitato. Nel 1922, era scesa a 45 sterline (era alta circa 5 piedi), e sua madre lo implorò con Banting finché Elizabeth non fu autorizzata a partecipare al processo. Anche un successo, Elizabeth alla fine ha continuato a condurre una vita lunga e piena.

Nel 1923, il mondo realizzò ciò che Banting, Best e Collip avevano scoperto con l'aiuto di Macleod, e il Nobel Committee assegnò a Banting e Macleod il premio Nobel per la fisiologia o la medicina.Banting era arrabbiato perché Macleod, e non Best, era incluso nel premio. Negli anni successivi, il comitato ha giustificato il suo riconoscimento a Macleod, piuttosto che a Best e Collip, notando che Macleod forniva sostegno finanziario e di altro genere al progetto, supervisionava il lavoro e usava le sue connessioni per far conoscere la scoperta tra la più ampia comunità scientifica.

Alla fine, Best e Collip hanno ricevuto il riconoscimento, almeno da parte di Banting e Macleod, che hanno condiviso i loro premi in denaro con i loro colleghi troppo guardati.

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