L'affascinante origine del cimitero nazionale di Arlington

L'affascinante origine del cimitero nazionale di Arlington

L'ultimo luogo di riposo di presidenti, band leader, eroi di guerra, astronauti, inventori, leader dei diritti civili, vincitori del Pulitzer, pugili, giudici della Corte Suprema e stelle dello sport, il Cimitero Nazionale di Arlington è un monumento al crogiolo degli Stati Uniti. Con collegamenti ad alcune delle persone più influenti della nostra nazione e ad eventi cruciali, la sua storia è interessante quanto i suoi abitanti.

Arlington è situata su 624 acri che si affacciano sul fiume Potomac direttamente di fronte a Washington, D. C. Anche se oggi è circondata dalla capitale della nazione, in una sola volta, Arlington era una tenuta bucolica con una villa neoclassica, Arlington House. Presente ancora oggi sul terreno, la villa fu costruita da George Washington (sì, quello Washington) e segna l'inizio della storia del cimitero.

Prima di sposare George, Martha era sposata con Daniel Parke Custis. Dopo la sua morte e sposata con il "Padre" del nostro Paese, George ha adottato i suoi due figli sopravvissuti. Il più antico, John Parke Custis (JPC), morì nel 1781 mentre prestava servizio nell'esercito rivoluzionario. Lasciò quattro figli, il più giovane dei quali, George Washington Parke Custis (GWPC), nacque poco prima della morte del padre.

GWPC e una sorella andarono a vivere con Washington. Quando divenne maggiorenne nel 1802, GWPC ereditò la ricchezza e la proprietà dal padre defunto (JPC), inclusa la terra di Arlington. Sperando di costruire una casa che potesse anche servire da memoriale a suo nonno, George Washington, il GWPC ha assunto un architetto e ha costruito un palazzo greco di rinascita che alcuni credevano essere "modellato sul Tempio di Efesto ad Atene".

La casa fu costruita a pezzi, con l'ala nord completata nel 1802 e il sud nel 1804. Questi due si ergevano come edifici separati finché la sezione centrale non li collegò nel 1818. Durante la vita di GWPC, una parte della villa era riservata per immagazzinare Cimeli di George Washington, che comprendevano ritratti, documenti e persino la tenda usata da Washington mentre era in comando a Yorktown.

GWPC e la sua famiglia vissero e morirono nella proprietà, dove molti di loro furono sepolti.

Nel 1831, l'unica figlia sopravvissuta di GWPC, Mary, sposò Robert E. Lee (sì, quello Lee). I Lee vivevano nella proprietà con il Custode dove allevavano i loro sette figli. Alla morte del padre, Mary ereditò Arlington. Robert E. Lee amava la proprietà e una volta lo descriveva come il luogo "dove i miei attaccamenti sono più fortemente posti che in qualsiasi altro posto al mondo".

Prima della Guerra Civile, Lee aveva frequentato West Point (diplomandosi secondo nella sua classe) e aveva visto il servizio per gli Stati Uniti nella Guerra del Messico (1846-1848). Un ufficiale rispettato e benvoluto, Lee ha lottato con la sua decisione di dimettersi dalla sua commissione di 36 anni al fine di prendere il comando delle forze confederate della Virginia. Quando lo fece nell'aprile del 1861, questa scelta fu vista come un tradimento dell'Unione da parte di molti dei suoi ex amici, incluso Brig. Gen. Montgomery C. Meigs.

Dato che Arlington, in alto sulla capitale, era fondamentale per la difesa o la sconfitta di D.C., i leader dell'Unione erano desiderosi di controllarlo. Dopo la separazione della Virginia nel maggio 1861, le truppe dell'Unione attraversarono in massa in Virginia e presto prese il comando della tenuta. I terreni furono rapidamente trasformati in un campo dell'Unione.

Nel 1862, il Congresso aveva approvato una legge che imponeva una tassa sulla proprietà reale degli "insorti". Mary non era in grado di pagare la fattura fiscale di persona e il tentativo del suo delegato di soddisfare il debito era stato respinto. Di conseguenza, lo Zio Sam catturò Arlington, e alla sua asta, il governo federale acquistò la proprietà per 26.800 $ (circa 607.000 $ oggi, molto al di sotto del valore di mercato).

Non solo un buon affare, i leader dell'Unione sentirono che, afferrando le proprietà dei ribelli di spicco, avrebbero, secondo le parole del generale William T. Sherman: "Rendili così malati di guerra che le generazioni sarebbero passate prima che si appellassero di nuovo a esso “.

Nel 1863, dopo che migliaia di ex schiavi, liberati dal proclama di emancipazione, confluirono in DC, un villaggio di Freedman fu fondato nella tenuta "completo di nuove case di legno, scuole, chiese e terreni agricoli su cui gli ex schiavi coltivavano cibo per lo sforzo bellico dell'Unione “.

Come un giornalista l'ha descritto:

Uno vede più della giustizia poetica nel fatto che le sue terre ricche, da tanto tempo il dominio del grande generale della ribellione, ora offrono lavoro e sostegno a centinaia di schiavi liberati.

Mentre le vittime dell'Unione iniziarono a salire nella primavera del 1864, il generale Meigs suggerì di seppellire alcuni dei morti ad Arlington. Il primo, il 13 maggio 1864, fu Pvt. William Christman, un povero soldato la cui famiglia non poteva permettersi il costo di una sepoltura. Presto, molti altri soldati indigenti furono sepolti nei terreni di Arlington, vicino al cimitero degli schiavi e dei liberti che era già stato stabilito. Comprendendo l'efficacia di questo sistema, il generale Meigs ha sollecitato il segretario di guerra Edwin M. Stanton:

Lo raccomando. . . il terreno che circonda Arlington Mansion. . . essere appropriato come un cimitero militare nazionale, per essere adeguatamente racchiuso, predisposto e accuratamente conservato per questo scopo.

Servendo il duplice obiettivo di rendere omaggio ai morti e di rendere "Arlington inabitabile per le Fiabe", Meigs aveva importanti ufficiali dell'Unione sepolti vicino al giardino della signora Lee. Ha anche collocato una fossa comune di oltre 2000 soldati sconosciuti, sormontata da un sarcofago rialzato, vicino alla casa.

Dopo la guerra, i Lee hanno cercato invano di riguadagnare Arlington. Mary scrisse ad un amico che le tombe: "sono piantate sulla porta senza alcun riguardo per la decenza comune". Dopo la morte di Robert E. Lee nel 1870, Mary fece una petizione al Congresso per il ritorno della sua casa di famiglia, ma questa proposta era sana sconfitto.

Poco dopo vennero eretti altri monumenti e strutture in onore dei morti, tra cui numerose lapidi elaborate in oro dorato e la grande porta rossa di McClellan all'ingresso dei terreni.

Tuttavia, la famiglia non fu uccisa e nel gennaio del 1879, dopo sei giorni di processo, una giuria stabilì che l'obbligo per Mary Lee di pagare di persona l'imposta del 1862 era incostituzionale. In appello, la Corte Suprema ha accettato, quindi la proprietà era di nuovo nelle mani della famiglia Lee.

Invece di disinterrare le tombe e spostare i monumenti, tuttavia, il governo federale e il figlio di Mary Lee, George Washington Custis Lee, hanno concordato una vendita. Il 31 marzo 1883, lo zio Sam acquistò Arlington dalla famiglia Lee per $ 150.000 (circa $ 3.638.000 oggi).

Oggi, Arlington ospita i resti di oltre 400.000 anime. Oltre al famoso mare di cupe e belle lapidi bianche, Arlington ospita anche numerosi monumenti tra cui la Tomba degli Sconosciuti, il monumento Rough Riders, il Burial Marker del Pentagono e due memoriali alle tragedie dello Space Shuttle Sfidante e Columbia.

Una delle tombe più famose del cimitero nazionale è quella del presidente John Fitzgerald Kennedy con la sua fiamma eterna. Anche due dei suoi figli e Jackie Kennedy sono sepolti lì.

William Howard Taft è l'unico altro Presidente degli Stati Uniti sepolto per i motivi, e lui insieme ad altri tre capi giudici e otto giudici associati rappresentano la Corte suprema di Arlington.

Naturalmente, gli eroi di guerra abbondano e famosi generali sepolti ad Arlington includono George C. Marshall (padre del piano Marshall che ricostruì l'Europa dopo la seconda guerra mondiale) e Omar N. Bradley.

Famosi esploratori interrati ad Arlington includono Adm. Richard Byrd (il primo uomo a sorvolare entrambi i poli) e Rear Adm. Robert Peary (un altro esploratore artico). Anche John Wesley Powell (della fama di Lake Powell) è sepolto ad Arlington, così come diversi astronauti tra cui il tenente colonnello Virgil "Gus" Grissom e il capitano Charles "Pete" Conrad, Jr. (il terzo uomo a camminare sul Luna).

Altri famosi americani sepolti al National Cemetery includono Abner Doubleday (che, in effetti, non aveva nulla a che fare con il baseball contrario alla leggenda), il grande leader Maj. Glenn Miller (che è scomparso in azione il 15 dicembre 1944, quindi ha davvero ha solo una lapide lì), Joe Louis di pugilato, l'inventore George Westinghouse e il leader dei diritti civili Medgar Evers.

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